¿Por qué no existen insectos de tamaño humano?

Un clásico de las películas de terror de los años 50 eran los insectos gigantes, como en Them! (La humanidad en peligro, 1954) del director Gordon Duglas. Ahora se está por filmar la historia del super héroe Ant-Man (el hombre hormiga), por lo que vendría bien una revisión evolutiva de por qué es que no existen insectos gigantes.

Them!, 1954. hormigas gigantes

Al parecer, el director Edgar Wright, conocido por la magnífica Shaun of the Dead (2004), donde toma al subgénero de los zombies para la comedia, pero sin dejar de respetar a rajatabla las “reglas” de los zombies establecidas por George Romero. Ahora se meterá en el universo de Marvel, que en el cine se ha vuelto famosa por la saga de los Avengers, con las películas de Iron Man, Thor y Hulk. En la película que está planeando Wright podremos ver hormigas gigantes, ya que el protagonista, el hombre hormiga, tiene la capacidad de reducirse hasta el tamaño de un insecto, a la vez que puede comunicarse con sus compañeras. Ahora, ¿qué pasaría si uno de esos insectos pudiese crecer hasta un tamaño humano, o mayor, como pasaba en las películas clase B de los años 50 y 60?.

Ant-man Si no existen es por una razón simple, no presenta un beneficio evolutivo el ser gigante para los insectos. Generalizando, el tener un tamaño enorme no es beneficioso para ningún ser vivo que camine por la Tierra. Se requiere de mucha energía para mantener vivo y para movilizar a un ser descomunal. Pero yendo al caso particular de los insectos, el tener un tamaño similar al nuestro podría les resultaría casi imposible.

Esto es porque la principal característica de los insectos es que no tienen un esqueleto interno ni columna vertebral como nosotros, sino que tienen lo que se conoce como exoesqueleto. Es el integumento que recubre todo el cuerpo de los insectos, formado por capas, que suelen ser de quitina, cera, melanina y esclerotina, esta última siendo rígida como para proteger al insecto y también para brindar un apoyo a los músculos. No tienen piel, los insectos, sino que estas capas de exoesqueleto son las que los protegen de las inclemencias del clima. Gracias a esta característica, es que los insectos han colonizado casi cada sector del planeta.

ant-man El problema es que si llevásemos a un insecto hasta el tamaño humano, su exoesqueleto no podría ser lo suficientemente fuerte como para que se mueva o siquiera para que sobreviva, ya que para poder servirle debería ser muy grueso. Como el exoesqueleto es rígido, los insectos necesitan mudarse de ropa cuando crecen, por lo que se deshacen de la vieja capa dura y protectora, y luego les crece una nueva. Un insecto de tamaño humano, sería muy vulnerable en esa etapa, sin su exoesqueleto protector. Cuanto más grande, más apetitoso resulta para los depredadores.

En paleontología se ha podido ver que el tamaño de las moscas ha ido reduciéndose a lo largo de los millones de años a medida que las aves fueron evolucionando. Esto indica que los insectos grandes son más apetitosos para su enemigos los reptiles, las aves y los mamíferos. Otro tema sería el de su sistema circulatorio, que es abierto. La sangre y los fluidos corporales no circulan en vasos como nuestras venas y arterias, sino que están sueltos dentro del cuerpo del insecto. Si tuviésemos una hormiga de un metro ochenta de altura, le sería muy difícil movilizar sus fluidos corporales por culpa de la gravedad, que los llevaría siempre hacia abajo.

Pero el enemigo máximo contra la posibilidad de insectos gigantes es oxígeno. Una de las principales fuentes de energía de casi todos los seres vivos no es el alimento, sino el oxígeno. Los insectos no respiran como nosotros, sino que obtienen el oxígeno a través de diminutos tubos llamados tráqueas, que transportan el oxígeno de forma pasiva de la atmósfera hacia las células corporales. Una vez que los insectos alcanzan un cierto tamaño, requerirían más oxígeno del que las tráqueas podrían obtener. Un insecto humanoide necesitaría ser casi todo tráquea, sin lugar para otros órganos vitales.

Hace unos 300 millones de años existían insectos muy grandes, como alguaciles del tamaño de un halcón, con alas de un metro ochenta, y hormigas del tamaño de un colibrí. Pero esto ocurrió porque por aquellos tiempos el oxígeno en la atmósfera era muy superior al de estos tiempos. Así es que, la única posibilidad para la existencia de insectos humanoides sería en un mundo con mucho más oxígeno, y menor gravedad.

Vía LiveScience

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Martín es periodista científico y un curioso e incansable buscador de respuestas. http://mcagliani.golwen.com.ar

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17 Responses a “¿Por qué no existen insectos de tamaño humano?”

  1. Krax

    oct 22. 2012

    O sea que Starship Troopers es una mentira? aaaaaaaargh que fiasco :P

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  2. Manuel Cruz

    oct 24. 2012

    Yo cuando leo acerca de la imposibilidad de insectos gigantes debido a la estructura de los insectos diminutos, me acuerdo de las diferencias entre las crías microscópicas del calamar normal, y de los calamares colosales adultos.

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  3. Tek

    oct 24. 2012

    Esas son razones fisiológicas entre otras, en el aspecto neurobiológico, los insectos no tienen mayor tamaño porque su camino evolutivo ha producido neuronas amielínicas que limitan el tamaño de los axones, razón por la cual sus órganos no pueden estar muy alejados del sistema nervioso central.

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  4. coco

    oct 24. 2012

    La cuestion es esa, que la atmosfera actual no tiene el suficiente oxigeno.

    Respecto a todo lo demas, la evolucion en este planeta sigue ciertas pautas, densidad osea, volumen de oxigeno, etc.
    Pero porque no pueden existir otras criaturas, que tengan epidermis como nanotubos de caborno, mucho mas fuerte que el acero, o quiza, haya evolucionado de forma sorprendente su economizacion del oxigeno, de forma que sea mucho mas productiva.
    No solo se trata de baja gravedad.

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  5. paibol

    oct 24. 2012

    Yo he leído que a un tamaño gigante su principal problema sería el de la gravedad, pero no por los fluidos (que me parece del todo sensato), si no por sus patas.
    A un tamaño gigante (en plan cloverfield) no serían capaces de sostenerse por si mismas. Su caparazón les hundiría.

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  6. Rafa

    oct 24. 2012

    El insecto más grande del mundo: 56,6 cm. ( sociedad.elpais.com/sociedad/2008/10/17/actualidad/1224194402_850215.h )

    El hombre más pequeño del mundo: 55,8 cm. ( http://www.elmundo.es/elmundo/2012/02/26/internacional/1330257087.html )

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    • Juanjo

      oct 25. 2012

      Quizás el hombre más pequeño del mundo pese algo más que el insecto más grande.

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  7. dave

    jul 07. 2014

    Hace 300 millones de años no habían hormigas.

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