¿Cómo se formaron los continentes?

¿Siempre hubo continentes? Siempre los hubo, no siempre con la misma forma que tienen actualmente, ni fueron la misma cantidad, ya que por lo que se conoce como deriva continental, los grandes bloques que cubren la superficie de la Tierra se fueron moviendo a lo largo de sus 4,500 millones de años de historia.

La mayoría de los científicos creen que la Tierra comenzó como un gran e inmenso continente, sin mares, ni ríos, ni lagos. Una roca caliente, que se fue enfriando con el paso de los millones de años. Hace 4500 millones de años, cuando la Tierra se originó, era también el principio de los tiempos de nuestro propio Sistema Solar, por lo que los cometas eran vecinos asiduos de nuestro planeta, y se chocaban contra él bastante seguido. De estos cometas creen la mayoría de los expertos que llegó el agua a la Tierra.

Supercontinente Rodinia

El agua le dio forma a los continentes, ubicándose en las regiones de menos profundidad, creando líneas de costas que encerrarían a los océanos y mares. Pero esos continentes e islas que se formaron no se mantuvieron tal cual hasta nuestros días. Las masas continentales se desplazan unas respecto de las otras por la llamada tectónica de placas. El planeta está cubierto por una corteza dura y fría, la llamada litósfera. Está dividida en placas que “flotan” sobre el manto terrestre, que es fluido y viscoso, de donde proviene el magma de los volcanes.

Supercontinente PangeaEn 1912, el alemán Alfred Wegener desarrolló una hipótesis llamada la Deriva Continental, en la que explicaba cómo esas placas se habían formado, y cómo en el pasado habían ubicado diferentes posiciones. La deriva continental, o el movimiento de las placas tectónicas, se explica con la teoría de la tectónica de placas, que dice que en los bordes de esas placas se crean diferentes interacciones entre ellas, algunas chocan, formando las cadenas montañosas como la del Himalaya, otras se meten una debajo de la otra, también formando cordones montañosos, como el de los Andes; mientras que en otros bordes hay creación de corteza, con la emanación continua de magma desde el manto.

Este movimiento es el responsable de los terremotos y de los volcanes, también es la razón de que estos se ubiquen en ciertos lugares del planeta, y no en todos lados. Este movimiento es casi imperceptible, se calcula que es de un promedio de 2,5 centímetros al año, que para que se hagan una idea, es una velocidad similar a la del crecimiento de las uñas de la mano. Pero si se crea nueva corteza en algunos de los bordes, ¿entonces el planeta se iría haciendo cada vez más grande? No. Imaginen a la corteza terrestre como una cinta transportadora, que siempre es igual, desaparece por un lado, pero vuelve a aparecer por el otro. Así sucede con las placas. La superficie terrestre se mantiene siempre igual, en las llamadas dorsales oceánicas se crea corteza, y en los bordes de choque, llamados de subducción, se elimina corteza.

Los continentes son la parte más alta de las placas tectónicas, la parte más gruesa de la corteza que sobresale del océano. Como decíamos, las placas son como cintas transportadoras, si colocamos una caja sobre la cinta se moverá de un lado al otro, y cuando llegue al borde se chocará o desaparecerá. Eso pasa con los continentes. Se mueven por la superficie hasta que chocan contra otros continentes, creando las cadenas montañosas. Pero estas también terminan desapareciendo. Así a lo largo de los 4500 millones de años de historia que tiene la Tierra, el mapa del planeta ha cambiado muchísimo.

En un par de momentos de esta historia terrestre, todas las masas continentales terminaron juntándose, creando un único supercontinente. El más reciente es el llamado Pangea. Pero eventualmente se rompió hace unos 200 millones de años, época en que los mamíferos, a los que pertenecemos, empezaban a evolucionar. De Pangea se formaron dos supercontinentes, Gondwana al sur y Laurasia al norte. Con el paso de los millones de años, estos dos también se fragmentaron, formando los continentes que conocemos actualmente.

Si vamos más atrás en el tiempo, todavía, los geólogos han descubierto evidencias de que existieron otros supercontinentes como Pangea. Un ejemplo es Rodinia, que existió hace 1100 millones de años, y comenzó a fragmentarse hace unos 800 millones de años, para formar, hace 600 millones de años, el supercontinente Pannotia, que también se fragmentó en dos grandes bloques, que eventualmente formarían a Pangea, y de este llegaríamos a la actualidad. Los geólogos creen que se trata de un ciclo, el ciclo del supercontinente. Actualmente estamos en una parte intermedie de este ciclo.

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Martín es periodista científico y un curioso e incansable buscador de respuestas. http://mcagliani.golwen.com.ar

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10 Responses a “¿Cómo se formaron los continentes?”

  1. agus

    jul 01. 2013

    ta muy bueno

    Reply to this comment

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